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La duchesse et les nécromanciens

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La duchesse et les nécromanciens

Par Nancy Bilyeau

Le lundi 19 novembre 1441, les habitants de Londres ont aligné les rues pour observer un acte de pénitence publique. Ce matin-là, une femme, peut-être âgée de quarante ans, tête nue, simplement vêtue, a été ramée dans une barge jusqu'à Temple Stairs au large de la Tamise. Elle est descendue de la barge et s'est dirigée vers la cathédrale Saint-Paul, portant devant elle un cône de cire de deux livres. Une fois arrivée à St. Paul, elle a offert le cône au maître-autel.

La femme était Eleanor Cobham, maîtresse devenue épouse de Humphrey, duc de Gloucester, seul oncle survivant de Henry VI sans enfant et donc l'héritier du trône. La duchesse avait été jugée et condamnée pour hérésie et sorcellerie. C'était le premier des trois jours de pèlerinages ordonnés dans les églises, montrant un «meke et un visage sage». Par la suite, elle serait forcée de se séparer de son mari et de vivre dans une prison distinguée pour le reste de sa vie.

La chute d'Eleanor Cobham a été un événement choquant au XVe siècle, et c'est inquiétant aujourd'hui. Certains éléments de sa vie font écho à celle de Katherine Swynford, la maîtresse de longue date de John of Gaunt qui devint finalement sa troisième épouse. Une beauté audacieuse épouse une royale - c'est une manœuvre revue, et bien plus célèbre, au siècle suivant avec Elizabeth Woodville et Anne Boleyn. Mais alors que des rumeurs de sorcellerie tourbillonnaient autour de ces deux reines, elles le sont, les historiens en conviennent maintenant, non fondées sur la réalité. Alors qu'Eleanor Cobham faisait très probablement du trafic dans ce qu'on appelait les arts noirs. Et le plus grave de ces crimes était de chercher à connaître - ou peut-être même à modifier - l'avenir, par la pratique de la nécromancie.

Depuis l'âge d'Homère, les nécromanciens volent dans les ombres les plus sombres de la société. On croyait qu'ils possédaient les secrets pour débloquer le pouvoir des enfers de deviner l'avenir. Quels que soient les résultats - ou l'absence de résultats -, les nécromanciens ont fait de bonnes affaires dans le monde grec et romain. Ce n'est qu'en suivant leurs rituels secrets et ornés, disaient-ils, que les frontières pouvaient être dissoutes entre les vivants et les morts.

Après la chute de Rome, les premiers papes chrétiens ont lutté pour éteindre les pratiques païennes non seulement de la nécromancie, mais aussi de la sorcellerie, de l'astrologie et de l'alchimie. Mais ces pratiques ont survécu au Moyen Âge, sous une forme ou une autre, et à la Renaissance, alors que les savants se penchaient sur des textes anciens, expérimentaient une sorte de renaissance. Certains papes ont employé leurs propres astrologues. Le Manuel de Munich de la magie démoniaque, un manuel en latin, a été compilé au 15ème siècle. La nécromancie est devenue, pour le moins, de plus grande portée. Après avoir dessiné une série de cercles magiques, prononcé des invocations et fait des sacrifices, les nécromanciens affirment qu'un démon apparaîtrait pour aider: voir l'avenir, conduire un homme à aimer ou à haïr, discerner où les choses secrètes étaient cachées, comme un trésor.

Au 15ème siècle, l'Angleterre était un royaume orthodoxe de catholiques fervents - et pourtant la superstition se déchaîna. En 1456, 12 hommes demandèrent à Henri VI l’autorisation de pratiquer l’alchimie, parmi lesquels deux des médecins du roi. Certains courtisans possédaient des livres d'astrologie. Qu'est-ce que l'hérésie et qu'est-ce que la connaissance liée à la recherche à la mode des textes anciens? Il n'était pas toujours possible de savoir ce qui était interdit - jusqu'à ce que vous vous trompiez.

Le décor était planté pour Eleanor Cobham et sa pièce ambitieuse pour l'amour, le pouvoir et la gloire.

Fille de Sir Reginald Cobham, Eleanor au début de la vingtaine est entrée au service de la grande et illustre Jacqueline, comtesse de Hanault. Jacqueline a répudié son mari, Jean de Brabant, et s'est enfuie en Angleterre à la recherche de champions, épousant le plus jeune frère d'Henri V: Humphrey, duc de Gloucester.

À un moment donné au cours des cinq années suivantes, Eleanor elle-même est devenue la maîtresse du duc. Après une guerre ratée dans le Hainaut, Humphrey abandonna sa femme; le pape a annulé le mariage en raison de légalités liées à son premier mari. Plus tard, à la mort de Jean de Brabant, Humphrey aurait pu se remarier avec Jacqueline. Mais à la place, il a épousé sa dame en attente, Eleanor.

Malgré son surnom de «bon duc Humphrey», Gloucester était une figure complexe. Bien éduqué, il soutenait l'apprentissage plus que la plupart des aristocrates et était un mécène dévoué des arts. Un soldat enthousiaste, dévoué à son frère aîné, Henry V, il était un champion du peuple. Mais Humphrey était aussi impulsif, vengeur et incapable de soutenir une politique politique. Il ne fait aucun doute qu'il était, en plus, un coureur de jupons. Après la mort de son frère le roi, il revendiqua le droit d'être régent pour son petit neveu. Ses affirmations étaient étayées par le testament du roi mort. Mais le cardinal Henry Beaufort et le reste des Beaufort se sont opposés à Gloucester. Les deux branches de la famille Lancaster se sont battues pour le pouvoir pour le reste de la vie de Humphrey.

Eleanor n'a pas rendu Humphrey plus populaire. Elle a été critiquée pour son histoire immorale avec Gloucester et pour son ostentation. L'historien Ralph Griffiths a déclaré: «Un chroniqueur a noté comment elle affichait sa fierté et sa position en parcourant les rues de Londres, habillée de façon scintillante et convenablement escortée par des hommes de noble naissance. On pense qu’elle a partagé les goûts sophistiqués de son mari en matière de littérature.

Le célibataire Henri VI, passif et facile à conduire, aimait sa tante et son oncle. Il a fait de beaux cadeaux à Eleanor. Les historiens croient qu'une décision a été prise dans le camp de Beaufort pour affaiblir définitivement le duc de Gloucester, et la clé de cela était sa femme.

À la fin de juin 1441, la rumeur se répandit à Londres que deux hommes avaient été arrêtés pour avoir conspiré contre le roi - devinant l’avenir du roi par l’utilisation de la nécromancie et concluant qu’il souffrirait bientôt d’une maladie grave. Les accusés étaient deux commis, Roger Bolingbroke, un prêtre d'Oxford, et Thomas Southwell, un chanoine. (Ceux qui pratiquaient la nécromancie étaient souvent des clercs de bas niveau, car ils possédaient la connaissance du latin nécessaire pour lire des livres interdits et apprendre les rites.) Les hommes ont été envoyés à la Tour de Londres et peut-être torturés. Bolingbroke a dit à ses interrogateurs qu'il avait été incité à se pencher sur l'avenir du roi par la duchesse de Gloucester.

Eleanor ne s'est pas comportée comme quelqu'un d'innocent de tout crime. Elle s'est enfuie à Westminster, cherchant refuge. Plus tard, alors qu'elle devait comparaître devant un tribunal ecclésiastique, elle a tenté de s'échapper sur la Tamise, mais a été attrapée. L'enquête est allée plus loin. Une sorcière a été produite, Marjorie Jourdemayne, qui a dit qu'elle avait procuré des potions d'amour à la duchesse pour que Gloucester l'épouse. Lors de son procès, Eleanor a nié avoir cherché à connaître l'avenir du roi par la nécromancie, mais elle «a reconnu avoir recours à l'art noir». On pense qu'elle s'est tournée vers les nécromanciens et la sorcière pour essayer de porter un enfant. Finalement, Eleanor a abjuré ses hérésies.

Les co-conspirateurs d'Eleanor ont été condamnés et exécutés - Margaret Jourdemayne a été incendiée à Smithfield. Un des commis a été pendu, dessiné et écartelé. Eleanor passa le reste de sa vie confinée dans divers châteaux: Kenilworth, l'île de Man, et en 1449, le château de Beaumaris, où elle mourut en 1452. Son mari Humphrey, qui, à la grande perplexité de beaucoup, avait peu fait publiquement pour libérer elle - il "a dit peu" - est décédée cinq ans avant Eleanor. La disgrâce de sa femme l’avait fini comme un homme important du royaume.

Eleanor s'est-elle tournée vers les arts sombres pour tenter de provoquer la mort d'Henri VI afin que son mari puisse devenir roi et qu'elle devienne reine? La plupart des historiens doutent qu'elle soit allée aussi loin; plus probablement, elle a essayé les mêmes pratiques interdites que les autres dames de la cour. Mais dans le climat politique tendu et perfide de la cour de Lancastre, où les rivalités allaient bientôt exploser dans la guerre des roses, une erreur de jugement pouvait tout coûter. Comme l'a appris Eleanor Cobham.

Nancy Bilyeau est l'auteur du thriller historique, La Couronne, etLe calice, qui concerne la prophétie et la nécromancie en Angleterre à la fin des années 1530.

Voir égalementD'Homère au Hobbit: l'histoire du nécromancien


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